¿Cómo iniciarse en acuariofilia y no morir en el intento?

Ancistrus de 18 años
Este Chaetostoma thomsoni vivió 22 años en mi acuario.

¿Cómo se llega a la acuariofilia y en que suele quedar esa aventura?

Para muchos la respuesta a esta pregunta sería; en frustración, pero no tiene por qué ser así. Este artículo pretende servir de guía a todos aquellos que se plantean iniciarse en esta afición.

Si solo te interesa el aspecto decorativo de un acuario e ignoras todo lo demás, eres un candidato al fracaso.

Mantener peces requiere un mínimo de aprendizaje y de interés por tu parte. Tampoco es demasiado complicado. Un niño que sepa leer y que tenga interés por estos temas puede aprender con muy poca ayuda y ser autosuficiente para el mantenimiento de sus peces. Lo sé porque yo empecé con solo 8 años.

Los motivos para los fracasos en las primeras experiencias no son demasiado variados. Hay un conjunto de errores muy comunes.

¿Cómo suele empezar la aventura?

En mi caso me regalaron una parejita de Guppys salvajes, en una bolsa de plástico. Venían con una plantita,  de Elodea. Me explicaron que la función de la planta era oxigenar el agua y ofrecer refugio a los peces. No tenía acuario y son peces tropicales, así que los tenía que poner en un recipiente de cristal tipo ensaladera de cristal porque se necesitaba mucha superficie de agua para garantizar la oxigenación.

No tenía ni termostato ni filtro ni aireador. Había que mantenerlos con una bombilla incandescente a poca distancia de la superficie para que además de oxigenar el agua forzando la fotosíntesis de la planta, sirviera de calefacción. Todo muy precario.

Tenía que cambiar el agua cada dos o tres días con agua previamente reposada 24 horas. Las necesidades de los peces estaban medianamente cubiertas. Esa parejita de peces no solo sobrevivió, sino que tuvo crías que se escondieron entre las hojas de la Elodea, y para sacar adelante a todos los alevines decidimos comprar un pequeño acuario completo de solo 30 litros (no recomiendo un acuario tan pequeño). El caso es que así comenzó mi afición.

Empezar con precariedad de medios suele ser garantía de fracaso, pero nosotros pusimos el máximo interés en las recomendaciones de un buen profesional,  Leímos algún librito básico y tuvimos éxito.

Lo que una persona percibe cuando mira un acuario puede variar mucho dependiendo de su conocimiento acuariófilo. Es una afición con injustificada fama de difícil, debido a que abundan vendedores poco serios que no proporcionan la suficiente información al novato.

Considero que este tipo de vendedores son los principales responsables de la falta de afición en España en comparación con la de otros países.

Consejos básicos para principiantes:

El principal consejo sería elegir como tienda alguna que lleve mucho tiempo en el negocio (eso suele ser una buena garantía), y pedir consejo. Los novatos tienden a no dar excesiva importancia a las recomendaciones del vendedor, y empiezan a experimentar, improvisar, y dar rienda a su creatividad desde el primer día. Craso error.

El resultado suele ser una catástrofe y el aficionado se asusta de la fragilidad de esos animalitos.  No entiende porque se mueren teniendo una pecera, que a su juicio tenía todo lo necesario. Es decir … ¡agua!

Las cosas no son muy complicadas pero tampoco son tan simples ¡caramba!.

La química del acuario tiene mucha importancia para el pez. Evidentemente nosotros podemos beber casi cualquier tipo de agua, pero para un pez el agua es algo que influye decisivamente en la química de su propia sangre.

Los consejos que pongo a continuación, se exponen en forma muy abreviada y concisa, deberás informarte más porque este artículo no trata de dar información completa sobre el tema. Tan solo lo menciono para que os sirva de orientación a los novatos y para que seáis conscientes de los puntos claves que suelen marcar la diferencia entre el éxito y el fracaso en el 99% de los casos.

  1. Ponte en manos de un buen comercio con muchos años de experiencia, e infórmate adecuadamente. Tómate en serio todas las recomendaciones.
  2. En especial presta mucha atención a la selección de peces compatibles. Ceder a la tentación en un solo caprichito para la elección de un pez especialmente bonito, puede hacer fracasar todo el conjunto.
  3. Respeta los tiempos de maduración del acuario, para ir introduciendo plantas y luego peces, muy poco a poco. Las cifras siguientes son orientalivas y pueden variar dependiendo del tamaño del acuario, del filtro y de otros factores.
    • Se instala todo según las indicaciones del vendedor, y se deja todo funcionando durante una semana a 25 grados centígrados. (acuario tropical). Más adelante te comento la disposición de los materiales filtrantes para un filtro exterior que son lo más habituales.
    • Una semana más tarde introduce bastantes plantas de crecimiento rápido y raíces finas. Prueba con distintas clases. La arena estará demasiado limpia así que si pones plantas con raíces gruesas abónalas en la base enterrando alguna pastilla de abono.
    • En la cuarta semana añade más plantas de las que se dan bien y prueba con otras nuevas. Puedes ir metiendo poco a poco algunos peces. Vigila el PH, y muy especialmente los nitritos. Podría darse el caso de que tengas que esperar algo más.
    • De la quinta semana en adelante tu acuario empieza a ser más estable porque tanto el sustrato como el filtro biológico ya tendrán una buena flora bacteriana y funcionará a buen rendimiento pero la introducción de peces ha de continuar siendo lenta y gradual.
  4. Respeta las proporciones del tamaño del acuario y del número de peces. No empieces con un acuario demasiado pequeño. Mi consejo es que empieces con un acuario entre 70 y 120 litros.
  5. Elige los peces que seas capaz de mantener, y evita comprar de forma compulsiva y caprichosa. No se puede tener de todo en un acuario, hay que elegir. Infórmate bien antes de comprar un ejemplar. Informate sobre su agresividad, su tolerancia con sus compañeros de acuario. Algunos son vegetarianos y destrozan las plantas, otros crecen demasiado y se convierten en un problema. Debes tener siempre muy en cuenta su tamaño adulto. Algunos mordisquean a cierto tipo de peces. Otros son territoriales, etc. Jamás compres un pez que no conozcas de nada por bonito que sea. Infórmate y vuelve otro día si es compatible con tu acuario.
  6. Nunca sobrealimentes a tus peces. Un pez puede aguantar bastantes días sin comer, pero un exceso de comida corrompe el agua y tus peces morirán con rapidez. Echa una o dos veces al día alimento y si tres minutos después de darles la comida aún queda comida sin consumir es porque echaste demasiada. Si eso ocurre debes eliminarla sifonando del fondo.
  7. Los signos de alarma más comunes son agua ligeramente turbia, algo de espumilla en superficie, peces boqueando, falta de apetito de los peces, natación anormal, etc. Nunca debería ocurrir nada de esto. Infórmate y reacciona con rapidez al menor síntoma.
  8. Los foros de aficionados en Internet no son demasiado recomendables para los novatos, porque el proceso de aprendizaje de la acuariofilia pasa por distintas fases y no todo el mundo tiene una experiencia tan dilatada como para distinguir lo que funciona siempre de lo que aparentemente funcionó alguna vez. Las asociaciones de acuariofilia con años de tradición ofrecen mayor confiabilidad en sus consejos.
  9. Ten paciencia. Los resultados rápidos, conducen a fracasos rápidos. El acuario necesita ir madurando poco a poco. Infórmate, anticípate a los problemas, observa tu acuario,  inicialmente ponte metas poco ambiciosas,  pregunta y si algo falla aprende de tus fracasos.
  10. Si compraste un acuario de unos 100 litros sería bueno que tuvieras un pequeño acuario de reserva de unos 15 litros para que te sirva como acuario de cuarentena. Servirá para prevención en la introducción de peces nuevos, y en casos esporádicos acuario de enfermería, tambien puede usarse como acuario paritorio, etc. Esto no es imprescindible pero sí muy útil.
  11. Establece una rutina de control y mantenimiento de tus peces. Se metódico. Usa una agenda para controlar las tareas periódicas. Extrema el cuidado y el control de la calidad del agua.
    • Diariamente:  Dedica cinco minutos a dar de comer un par de veces al día a tus peces y a observarlos mientras comen. Si alguno no come puede caer enfermo. Si quieres prevenir enfermedades, cuida la alimentación de tus peces, y jamás los sobrealimentes. Si después de echar el alimento quedan restos de comida pasados tres minutos, es que te has pasado echando comida.  Cuida que no engorden demasiado ni que el agua se enturbie. La correcta alimentación previene la aparición de enfermedades. Un pez vivo, no es necesariamente un pez sano. Los peces debilitados enfermarán de cualquier cosa. El pienso en escamas está bien, pero una o dos vece a la semana dales algo de comida congelada para peces para que ganen en colorido y en salud. Si los ves gordos y no se trata de hembras embarazadas, reduce la dosis o deja un día de ayuno a la semana.
    • Semanalmente: No olvides hacer cambios parciales de  1/5 del agua del acuario como máximo, todas las semanas sifonando la porquería acumulada en el fondo. Poda las plantas que lo necesiten. Mide y controla el PH.Z
    • Mensualmente:  Mide y controla l resto de la química del acuario mediante los tests comerciales para medir y corregir la química del acuario. Si tienes planta abónalas y mide y controla  el hierro para evitar la clorosis de las plantas.
    • Semestralmente:  Renueva la carga filtrante del filtro y hay una limpieza general más afondo.
    • Anualmente: Revisa la iluminación. Si usas tubos fluorescentes cambialos una vez al año, pero mejor no los cambies todos de golpe.
  12. Cuida que tu acuario no se contamine con nuevos peces que no han pasado la cuarentena, no introduzcas piedras ni troncos ni plantas recolectadas por ti en un río. Puede venir con parásitos.
  13. Siempre que cambies un pez de acuario necesitarás darle un tiempo para que se adapte a la diferencia de temperatura y a las diferencias químicas del agua.  Eso se consigue dejando la bolsa de plástico con el pez y  sumergida en el acuario. Cada diez o veinte minutos se añade un poco de agua del acuario a la bolsa hasta que casi todo sea agua del nuevo acuario. Este proceso debería durar entre media hora y una hora. Cuanto más suave el cambio mejor. Un cambio brusco suele pasar factura inmediatamente o en los dos días siguientes.
  14. Esto es opcional, pero te dará muchas satisfacciones. Intenta reproducir pez. Es muy recomendable empezar por reproducir algún vivíparo. Esto te recompensará por la pérdida de otros ejemplares. El Guppy es vivíparo, pero debes tener en cuenta que es pequeño y no debes ponerlo con peces superiores a 6 centímetros ni con peces agresivos. Tu proveedor te informará de los vivíparos más adecuados para ti.

Disposición de materiales filtrantes en filtros exteriores:

Los filtros exteriores son los más habituales y los más efectivos. Una bomba de agua hace que esta atraviese varias capas de materiales filtrantes.

  1. Lo primero que debe encontrar el agua al entrar en el filtro es una capa de canutillos cerámicos para retener los restos de hojas y otras fibras que fueron absorbidas por el filtro. 
  2. Lo segundo que debe de encontrar es una esponja sintética de poro grueso.
  3. En tercer lugar material biológico. Es aquí donde se asentarán las bacterias nitrificantes que intervienen en el ciclado de los compuestos nitrogenados tóxicos. Hay muchos modelos y marcas de materiales filtrante y como la técnica de fabricación viene siendo similar, no hay grandes diferencias entre ellos. Por ejemplo: substrac pro de Eheim, Micromec de JBL, Matrix de Seachem, Siporax de Sera, arlita, biobolas, etc.
  4. Para terminar una capa de perlón. 
  5. Cada capa retiene material más fino que la anterior. Las capas de esponja o perlón no deben estar apretadas sino correctamente expandidas. Hay que vigilar siempre que el flujo del agua del filtro sea el correcto.

Recuerda: Hay dos tipos de personas que mantienen peces. El aficionado más o menos formado, y el aficionado novato que se limita a comprar más peces cuando se van muriendo los que tiene. Esta segunda forma de consumo es la que fomentan los malos vendedores que terminan cargándose a la afición. Afortunadamente estas tiendas según mi experiencia no sobreviven más de diez años a su estúpida política, pero dejan tras de sí un daño considerable a la afición.

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La carabela portuguesa

Carabela portugesa
Carabela portuguesa

Esta es una peligrosa especie invasora que en los últimos años llega a nuestras costas del sur del mediterráneo. Prefiere aguas frescas del océano Atlántico pero está invadiendo el mar Mediterráneo. La explicación puede estar relacionada con cambios en los vientos porque se desplaza gracias a ellos, o también por cambios de salinidad etc. Se ha constatado que la entrada en el Mediterráneo está ocurriendo desde el Atlántico.

Para identificarla, la diferencia más característica de esta medusa es su flotador, que parece una bolsa de plástico transparente. Esto hace que esta medusa, a diferencia de otras, viaje desplazada más por el viento que por las corrientes marinas.

Su depredador por excelencia, la tortuga boba, pasa por grandes dificultades porque ingiere bolsas de plástico por su similitud de aspecto con su comida y por la reducción de playas disponibles para depositar sus huevos. Muchas explicaciones de plagas tienen su última causa en los desequilibrios introducidos por el ser humano y esta no es una excepción. La tortuga boba tienen una antigüedad de 150 millones de años, es cosmopolita, y a pesar de eso y a campañas de liberación de tortugas su población está en regresión.

La carabela portuguesa es un animal de dieta planctónica, su presencia es estacional, suele coincidir con los inicios de la primavera, pero varía mucho de un año a otro y se están empezando a hacer estudios para intentar predecir su aparición porque pueden afectar al turismo en nuestras costas por la alarma social que suele conllevar su presencia.

Me permito esbozar unas palabras sobre sus peculiaridades biológicas y para ello hay que hablar un poco de toda la clase cnidarios a la que pertenecen, pero seré breve: Los pólipos (corales, anémonas,etc…) y las medusas pertenecen a este gran grupo, y  son en realidad un tipo de animales parecidos. Los primeros viven fijos al fondo marino y los segundos son formas libres que nadan en mar abierto, pero estructuralmente son muy parecidos. Una medusa puesta boca arriba es muy similar a un pólipo que vive fijo en el fondo. De hecho, muchas medusas tienen una fase pólipo más o menos larga y muchos pólipos tienen una fase medusa más o menos importante.

Los corales son organismos coloniales donde todos los individuos son iguales, pero la carabela portuguesa es en realidad un caso muy peculiar. Se trata de un conjunto de organismos con una estructuración superior al de una simple colonia, constituyendo un individuo formado por diferentes individuos. Se trata de una agrupación de medusas e hidroides con diferenciación funcional entre ellos para poder asumir distintas tareas, tales como digestión, detección de presas, defensa y navegación. Sería algo parecido a lo que ocurre con los himenópteros, (abejas, hormigas, avispas) donde los individuos de una misma colonia no son equivalentes y realizan diferentes funciones, solo que en el caso de la carabela portuguesa esos individuos viven pegados unos a otros.

Podéis consulta el artículo de la Wikipedia relativo a esta especie Physalia physalis, pero me interesa ampliar un par de detalles interesantes que no se mencionan en la mencionada enciclopedia.

Los tentáculos, son en realidad individuos especializados en la defensa, pueden llegar a medir 30 metros, y se pueden partir con el oleaje y separarse del cuerpo central conservando su toxicidad. Esto los hace muy peligrosos porque son difíciles de ver. Lo mejor es no bañarse si hay presencia de estas medusas. Estos tentáculos están provistos de cápsulas urticantes con un veneno neurotóxico paralizante muy potente. Pueden llegar a matar a peces grandes e incluso pueden llegar a provocar un paro cardiaco o dificultades respiratorias a una persona. Otra cosa que no se menciona en este artículo es su reproducción. Yo sabía que algunos hidroides de esta medusa están especializados para la reproducción sexual, dando origen a una forma larvaria diminuta, pero la foto de la Wikipedia que yo he utilizado muestra algo muy interesante que no se comenta. Se ven dos flotadores y eso indica que se está dividiendo en dos, por bipartición lo cual no es sorprendente tratándose de una agrupación de individuos, además la alternancia entre formas de reproducción sexual y asexual es común en todo el grupo de los cnidarios.

 

 

 

 

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La búsqueda del origen de la vida. (Divulgación)

Tratándose de un tema trascendental, la respuesta a esta pregunta ha estado siempre envuelta en toda clase de prejuicios y polémicas. Sólo el rigor científico ha permitido ir avanzando con paso firme en la dirección de acercarnos paso a paso al conocimiento de ese origen, descartando por el camino toda clase de propuestas mitológicas sin fundamento.

Este artículo es un relato de la búsqueda del origen de la vida, desde los primeros momentos en que se adoptó un mínimo de rigor científico, hasta nuestros días. De la historia de la ciencia y de sus numerosos avatares en persecución de la verdad, se puede aprender mucho. La historia de la ciencia nos enseña a ser humildes que no es poco.

Un poco de historia:

Las primeras idas sobre el origen de la vida hoy nos parecen absurdas. Por ejemplo la generación espontánea que postulaba que algunos organismos, tales como larvas de moscas, o incluso ratones,  podían aparecer sin más.

Francesco Redi (s. XVII):

Francesco Redi
Francesco Redi

Demostró que las larvas de mosca no segeneraban espontáneamente a partir de la carne en putrefacción.

La creencia en la generación espontánea era muy fuerte.  Redi puso carne y pescado en frascos abiertos y en frascos tapados observando que sólo salían moscas en los destapados.

Ante el escepticismo de la gente, repitió el experimento con carne y pescado, usando esta vez  un frasco cubierto con gasa; después de un tiempo Redi se fijó y descubrió que las moscas o gusanos dejaban los huevos en la gasa.

La gente seguía creyendo en la generación espontánea, y Francesco Redi se vio obligado a admitir que en ciertas ocasiones sí se podía dar la generación espontánea.

Charles Darwin (s. XIX):

Charles Darwin
Charles Darwin

En su obra El origen de las especies (1859), apuntó al origen de la vida desde un único antecesor común, ya que todo organismo en la Tierra procedía de un organismo anterior menos evolucionado.

Esto afectaba a la idea antropocéntrica de que el hombre era mucho más que un simple animal, y chocó frontalmente contra las creencias religiosas, no sólo de aquella época, sino incluso con algunas ideas fanáticas modernas.

En nuestros días hay gente que aún lo considera una teoría blasfema. Para alguno fanáticos, con esta teoría se niega aspectos de la biblia en su sentido literal, y se pone en duda la existencia de Dios. Desde el oscurantismo fanático se han desarrollado teorías pseudocientíficas, como el diseño inteligente, para ofrecer una visión del origen del ser humano más acorde con la literatura sagrada.

Louis Pasteur (s. XIX):

Louis Pasteur
Louis Pasteur

Demostró en (1860) que los casos que supuestamente se achacaban a generación espontánea, no eran tales. Postuló que los seres vivos, incluidos los microorganismos, proceden únicamente de otros seres vivos predecesores. Que los microorganismos se encuentran por todas partes, y que son los responsables de la descomposición de la materia orgánica. En su último experimento consiguió poner aire en contacto con el caldo orgánico sin que este se corrompiera. Usó para ello un largo tubo en forma de ese, donde logró retener los microorganismos por simple gravedad.

Merece mucho la pena conocer los detalles de los experimentos de Louis Pasteur. Su rigor científico le llevó a repasar los experimentos de sus colegas, pero evitando habilmente los errores cometidos por estos, y que les llevaban a resultados erróneos o dudosos.
Pasteur y la generación espontánea
A partir de este punto, la búsqueda del origen de la vida quedó reducida a resolver la incógnita nada despreciable, de averiguar el origen para un único y primer organismo vivo a partir de materia inorgánica, del cual podrían derivar todos los demás.

La Panspermia:

Meteorito de origen marciano ALH84001

Svante August Arrhenius en 1908: Propuso la Panspermia. La idea que propuso fue que quizás la vida pudo llegar a La Tierra desde el espacio exterior, en forma de algo semejante a esporas resistentes.

ALH 84001, fue un meteorito de origen marciano descubierto el 27 de diciembre de 1984 por una expedición del Instituto Smithsoniano estadounidense en la zona de Allan Hills de la  Antártida. Creó gran controversia debido al descubrimiento de indicios que sugerían la posible existencia de vida unicelular en el planeta Marte.

Buscando la respuesta en la química:

La idea de la infección biológica es muy sujerente, pero desde el punto de vista científico no resuelve el problema del origen de la vida, sino que lo traslada a un escenario diferente. Por otra parte si la vida se originó en alguna parte del espacio, ¿añade algo la idea de que eso en La Tierra no ocurrió igualmente?
Por esa razón se buscó con ahinco una teoría más simple que que hiciera innecesario el origen panspérmico de la vida.

Teoría de  (1924 Oparin y 1928 Haldane):

Aleksandr_Oparin_and_Andrei_Kursanov_in_enzymology_laboratory_1938
Oparin y Kursanov en 1938

Propusieron la teoría que nos explica el origen y evolución de las primeras células a partir de la materia orgánica del medio acuático, producto de la síntesis abiótica de los compuestos presentes en la atmósfera secundaria de la Tierra y por acción de diversas fuentes de energía.

Propuso que la vida podría haber aparecido en el seno de un caldo primigenio rico en materia orgánica y en una atmósfera reductora carente de oxígeno.

Esta poderosa idea inspiró futuros experimentos para sintetizar compuestos orgánicos a partir de compuestos inórganicos.

Se realizaron experimentos químicos con distintas variaciones realizados por diferentes investigadores.

Stanley Miller y Harold C. Urey:

MUexperiment-es

Reconstruyeron en un matraz las condiciones que supuestamente se daban en la Tierra antes de la aparición de la vida. Introdujo en el recipiente de cristal algo de amoniaco, metano e hidrógeno (como en la atmósfera original) y lo llenaron de agua  (como en los océanos). Después, lanzaron pequeñas descargas eléctricas que simulaban rayos primitivos, mientras un calentador mantenía el agua a la temperatura necesaria. A los pocos días, el matraz empezó a llenarse de una sustancia viscosa y rojiza rica en aminoácidos, los ladrillos fundamentales de la vida responsables de la creación de proteínas.

Según sabemos hoy, la atmósfera de hace casi 4.000 millones de años no contenía tanto metano y amoniaco como intuyó Miller, y pudo no ser tan favorable para la síntesis de compuestos orgánicos.

Similares experimentos que introducen variaciones han ido sucediéndose desde entonces, pero ninguno pudo determinar lo que realmente ocurrió en el origen de la vida.

Sidney W. Fox (1912-1998) y sus colaboradores:

Sidney W.Fox
Sidney W.Fox

En 1943 publicó una revisión que sienta los principios de la síntesis y secuenciación de proteínas.

Sus primeros trabajos demostraron que bajo ciertas condiciones los aminoácidos podrían formar espontáneamente pequeños péptidos —el primer paso del ensamblaje de grandes proteínas

Lograron producir microesferas capaces de efectuar reacciones metabólicas, crecer y dividirse.

Incluso llegó a llamarlas protocélulas, dando a entender que la células primitivas podrían haber tenido un origen similar a aquellas  microsferas.

De nuevo la Panspermia:

En la actualidad existe una teoría que ha resurgido con fuerza y que está acaparando un interés creciente. Se trata de la panspermia.
Existen teorías alternativas que hoy en día podrían explicar el origen de la vida, pero aún la ciencia no se ha decidido por ninguna.

Sabemos que el salto de la química a la bioquímica tuvo lugar en la Tierra casi inmediatamente después de solidificarse la corteza terrestre.
Se han encontrado biomarcadores en algunas rocas más antiguas de la Tierra, datadas en unos 3.850 millones de años de antigüedad. En esa época la Tierra estaba continuamente bombardeada por grandes cometas y cóndridas carbonaceas (los objetos más primitivos del Sistema Solar), cuyos núcleos llevan incorporadas gran variedad de moléculas orgánicas del carbono (cianuro de hidrógeno y formaldehído) mezcladas en agua helada .

Michael P. Callahan de la NASA y James Cleaves: (8-8-2011)

Meteorito con nucleo bases.
Meteorito con nucleo bases.

Analizaron recientemente, en el Instituto Carnagie, 12 meteoritos procedentes de diferentes partes de la Tierra, en los que encontraron una gran variedad de nucleobases (los ladrillos de la vida) y compuestos similares llegando a la conclusión de que no eran productos de la contaminación de origen terrestre, y ello por dos razones:

Tres de las moléculas descubiertas son muy extrañas en la Tierra y en palabras del propio Cleaves, “encontrar compuestos de nucleobases que no son típicos en la bioquímica terrestre apoya fuertemente el origen extraterrestre”

También analizaron importantes cantidades de muestras de tierra y hielo pertenecientes a las superficies donde se hallaron estos meteoritos y la concentración de esas moléculas.

Además simularon en el laboratorio las condiciones químicas que se producen en el espacio exterior obtuvieron nucleobases y compuestos parecidos a los encontrados en meteoritos.

Con estos ladrillos de vida, se dispone de un primer paso imprescindible para la síntesis de la vida, pero falta saber como se llega desde estos ladrillos de vida al primer ser vivo, o con características primitivas de vida.

Véase: NASA Researchers: DNA Building Blocks Can Be Made in Space

¿Cuál pudo ser la primera macromolécula con funciones similares a las de la vida?

Comparación: RNA - DNA
Comparación: RNA – DNA

Sabemos que la existencia de la vida está índimamente ligada al material genético que puede ser de dos tipos ADN o ARN.

Todo proceso metabólico incluidas las codificaciones del ADN, necesitan de una molécula, generalmente proteica, que realizará esa función de codificación.

Tanto las proteínas, como el ADN y el ARN contienen información, pero solo el ADN y el ARN son capaces de copiarse a sí mismas. Así que debió ser uno de ellos dos el canditato, sin embargo, el ADN no parece un buen candidato para ser esa primera molécula de vida, porque carece de actividad enzimática.

En el caso del ARN, sí tenemos un posible candidato del origen de la vida. El ARN sería capaz de explicar la transición de la primera molécula sin vida, a algo con las primeras características vitales. Una hipótesis actual para esta transición se denomina el mundo del ARN, un término acuñado en 1986 por Walter Gilbert (1932-), que resume una idea sugerida por Francis Crick en 1968, y que recibió apoyo experimental en 1982 al ser descubiertas las propiedades autocatalíticas del ARN por Thomas R. Cech de la Universidad de Colorado. Estos encontraron que algunos ARN funcionan como enzimas y que pueden sintetizar moléculas de ARN. Se llaman ribozimas.

La hipótesis del mundo del ARN propone que, en la transición del nivel molecular al nivel celular, el ARN pudo haber soportado el origen de la vida pasando evolutivamente por varias fases:

  1. ARN capaz de duplicarse a sí mismo directamente.
  2. ARN capaz de duplicarse a sí mismo directamente y capaz de codificar proteinas.
  3. ARN capaz de sintetizar proteínas que duplicarían el ARN.
  4. ARN capaz de sintetizar ADN y proteínas que duplicarían el ARN
  5. ADN capaz de sintetizar ARN y proteínas que duplicarían el ADN

Una secuencia similar a esta pudo ser el origen de actividad vital difusa en un caldo primigenio de moléculas precursoras de vida. Todo ello ocurrió en ausencia de células.

Con esto no se agotan las hipótesis, un tipo diferente de ácido nucleico, como los ácidos nucleicos peptídicos (ANP) o los ácidos nucleicos de treosa (TNA) también podrían haber sido los primeros en emerger como moléculas autorreproductoras para ser reemplazadas por el ARN más tarde.

¿Existe algo que se asemeje a las semillas de la vida?

La respuesta es afirmativa y os muestro algunos fragmentos de un artículo reciente de Amazings.es dedicado a estos organismos (o casi organismos).

Viroides: una reliquia viviente del mundo del ARN
Por debajo de los virus existe otro tipo de entidades (no me atrevo a llamarles organismos) más simples todavía: los viroides.

A pesar que su nombre sugiere que son una subdivisión o que puedan estar emparentados con los virus realmente no tienen nada que ver, ni a nivel de organización, ni de estructura ni de origen evolutivo.
[…]
Los viroides, al igual que los virus son parásitos intracelulares estrictos, es decir, dependen de la célula que infectan para su multiplicación, pero aquí acaban las similitudes. El virus más pequeño tiene un genoma de unas 1500 bases. En cambio el genoma de un viroide está comprendidos entre 250 y 400 nucleótidos (unas 20 veces más pequeños). El genoma de los virus puede ser de ADN o de ARN de doble hebra o de cadena simple, y a pesar que parasitan la maquinaria celular del huésped, siempre codifican alguna proteína. Los viroides en cambio siempre son estructuras de ARN de una sola hebra, circulares y su secuencia no codifica ninguna proteína. Los virus tienen una cápsida o cobertura, los viroides en cambio son la hebra de ARN desnuda.
[…]
¿Y cual es su origen evolutivo? Pues posiblemente sean descendientes directos de la protovida, es decir, ya existían antes que existieran los primeros organismos y que aprendieron a buscarse la vida como parásitos cuando aparecieron las células primigenias. Actualmente está más o menos admitido que la molécula original de la vida no fue el ADN ni las proteínas ni los lípidos que crearon las primeras membranas.

Posiblemente en la sopa primigenia hubo un mundo donde moléculas de ARN libres eran capaces de replicarse.

Son tan simples que resulta arriesgado atribuirles vida y sin embargo tienen un comportamiento que podría calificarse de vital.

El origen de todos ellos podría estar relacionado ya que cuatro de los viroides cuyas secuencias se conocen hasta ahora tienen similitudes importantes.

Esto me lleva a mencionar otro problema, y es el de la probabilidad de que una secuencia de nucleótidos suficientemente compleja como para que funcione como protovida, sea obtenida directamente por puro azar.

Árbol de la vida.
Árbol de la vida.

Buscando el sentido a un posible origen panspérmico de la vida (una reflexión personal):

En lo referente al origen de la vida, las especulaciones mejor o peor fundadas, han sido la constante en la historia de la ciencia, y a partir de este punto me propongo añadir algunas más sin fundamento alguno por mi propia cuenta y riesgo.  No pretendo otra cosa que explicar la gran trascendencia que en mi opinión podría tener la Panspermia de confirmarse la mera posibilidad de su existencia.

Sólo para entendernos llamemos al comportamiento autoreplicante primitivo como protovida.

En la evolución de los seres vivos, los cambios se van obteniendo mediante la sucesión de pequeños cambios llamados mutaciones, que consisten en la perdida de un trozo de información, en la duplicidad de un trozo de información, en la sustitución de una base por otra, etc. Todo cambios bastante simples que puedn aparecer por puro azar.

Es el valor adaptativo de estas mutaciones, lo que proporciona diferentes direcciones viables a la evolución. Mediante el mecanismo de la selección natural darwiniana se crean árboles evolutivos que amplian la biodiversidad.

En el caso de la obtención de la primera secuencia de ARN funcional de protovida, la cosa no sería tan simple, ya que necesitamos cientos de bases de nucleótidos ordenados en una secuencia muy concreta para que funcione.

A mí este problema me recuerda el generador de programas informáticos que simplemente produce textos al azar hasta obener un programa que haga algo.  ¿Un planteamiento absurdo verdad?

Permitirme que continúe con el símil informático: Imaginemos que tenemos un intérprete de lenguaje python. Un programa sencillo podría ser el clásico Hola_Mundo.py

print “¡Hola Mundo!”

¿Podemos obtener algo así mediante un programa de ordenador que genere código al azar? Estamos ante el clásico problema de explosión combinatoria. La probabilidad de dar con algo útil sería bajísima.

Son 21 caracteres. Contemplando un conjunto de 255 caracteres ASCII, el número de secuencias que habría que ensayar sería: (255)²¹  = 344622627357676135233370016401064897060394287109375

De forma análoga, y salvando las distancias, podemos imaginar algo parecido usando bases de nucleótidos en lugar de caracteres.

El número de secuencias diferentes con una longitud de 250 nucleótidos para un conjunto de 4 nucleótidos diferentes, sería: 4²⁵⁰ = 3273390607896141870013189696827599152216642046043064789483291368096133796404674554883270092325904157150886684127560071009217256545885393053328527589376

Una cifra con 151 dígitos.

El origen de la vida se sitúa hace 4000 millones de años. En segundos serían sólo: 4000000000*365*24*60*60 = 126144000000000000

Una cifra de sólo 18 dígitos.

Es fácil darse cuenta que la probabilidad de obtener una secuencia de ARN aleatoria que dé como resultado un ARN autoreplicante, ha de ser extraordinariamente baja, y en la Tierra esa molécula, de haberse obtenido por puro azar, tuvo que ser encontrada en un el océano en tan sólo 4000 millones de años.

Tratándose un problema donde se produce una explosión combinatoria gigantesca, y ante la ausencia de datos tales como la concentración de nucleobases en los océanos primitivos, resulta muy complicado analizar las probabilidades.

En cualquier caso, si las probabilidades para el caso de la Tierra resultaran desfavorables, a Panspermia permitiría ampliar el plazo de tiempo y el volumen total de la solución original para poder encontrar esa primer molécula de protovida, porque ya no estaríamos limitados al mencionado plazo y espacio terrícola, sino que estaríamos manejando una escala de sucesos en todo el universo.

Cabe la posibilidad de que una vez encontrada esa primera molécula en algún lugar del universo, esta fuera inundando por contagio, todo el universo con moléculas de protovida.

Estas cuando alcancen un planeta viable, comenzarían a mutar y a complicar su secuencia hasta producir toda una biosfera compleja y biodiversa como resultado del proceso evolutivo.

Si damos por bueno el hecho de que se han encontrado ladrillos del material genético en meteoritos, habría que preguntarse si en algún meteorito pudo llegar a nuestro planeta algo más que simples ladrillos sueltos. Una sola molécula de protovida actuaría como la información de una clave secreta para desencadenar rápidamente todo el proceso de la evolución en un planeta con las condiciones adecuadas. Sería una clave formada probablemente por una secuencia con unos pocos cientos de nucleótidos, parecida por su sencillez a un viroide.

Por cierto ¿alguien sabe si los viroides sobreviven en el espacio exterior y por cuanto tiempo? No tengo noticia de que ese experimento se haya llevado a cabo. Los viroides son extremófilos, es decir, sobreviven en condiciones extremas.

La Panspermia nunca sería la respuesta al origen de la vida en el cosmos, pero sí que podría ser la respuesta de como apareció en la Tierra un resultado que de otra forma, habría sido extremadamente improbable.

Aún falta mucho por averiguar, pero cada vez estamos más cerca de encontrar ese instante cero del comienzo de la vida en nuestro planeta.

Enlaces externos:

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La Artemia salina, una exquisitez para tus peces de acuario.

Es un crustáceo muy utilizado en acuariofilia. Tiene merecida fama de alimento milagro por su efecto en la salud de los peces y en su aumento de colorido.

Hace poco hemos publicado un artículo sobre la fabricación de un eclosionador de huevos de artemia casero y ahora vamos a hablar un poco sobre este animalito usado como alimento vivo para peces.

La artemia es un organismo planctónico de aguas salobres que se usa como alimento vivo. Yo compré recientemente una bolsa de Artemia salina adulta para inducir a un par de gupis hembras a que se pusieran fuertes e hicieran una buena puesta. Aproveché para hacer un vídeo usando mi Canon EOS 5D usando un objetivo de 100mm. (un macro).

La artemia adulta puede mantenerse en frigorífico durante una semana en la bolsa que acabáis de ver. En el frigorífico se han de guardar sin alimentar ni nada para no estropear el agua. De otra forma habría que mantenerlas a temperatura de unos 27 ºC y con un acuario  de agua salada especialmente adaptado para ellas y no es tarea de principiantes lograr su mantenimiento.

Habitualmente se compran adultas y se proporcionan en pocos días tal y como lo acabo de relatar, o por el contrario se compran los huevos, se hacen eclosionar y se suministran los pequeños nauplios que son ideales para sacar adelante a muchos alevines ya algo creciditos.

De la artemia se comercializan sus huevos que pueden soportar 10 años sin eclosionar siempre que se mantengan en un lugar seco. Incluso han sido expuestos al vacío y a los rayos cósmicos del espacio y han sobrevivido. Se usan mucho para sacar adelante puestas de alevines de muchos peces ya que son muy ricos en nutrientes y es un alimento de alta calidad.

Condiciones de incubación de los huevos de artemia:

  • Temperatura de 26 a 28 ºC.
  • Salinidad = 32’5 gr/l. equivalente a a una densidad de  1.022. es preferíble usar sal marina para acuarios.
  • Tiempo de incubación 24 a 48 horas.
  • Oxigenación casi a saturación.
  • Los huevos deben mantenerse permanentemente en movimiento.

Procedimiento para incubar los huevos de artemia:

Para evitar que los huevos se queden depositados en el fondo (se mueren si eso pasa)  se usa un recipiente con fondo en forma de embudo,  generalmente se usa una botella (puede valer una de 2 litros)  transparente de plástico a la cual se le acopla un tubito de aire a través del tapón (no usar difusor),  y se practica en el culo de la botella una abertura para dejar salir el aire y para poder cambiar el agua y poder limpiar su interior una vez acabada la incubación.

El aireador debe de estar por encima del nivel de la superficie del agua para evitar el retroceso de esta en caso de detenerse la bomba.  Otra solución es elevar un lazo del macarrón de aireación por encima de la superficie.

La temperatura se logra bien con un termocalentador o metiendo todo dentro de un acuario con agua templada.

Las cáscaras de los huevos eclosionados flotan.  Por esa razón para extraer la artemia es mejor hacerlo por abajo. evitando asi arrastras cáscaras vacías. Para ello hay que detener el aireador y hay que esperar a que se calme el agua y toda las cascaras se queden flotando. Luego se desagua por el fondo a través del macarrón de aireación que hay que desconectar de la bomba (por esa razón no se pone el difusor que las artemias no podrían atravesar) y se vierte el contenido a un tamiz para separar la artemia.

Las larvas recién eclosionadas se denominan nauplios (forma larvaria común a muchos crustáceos) y contienen un valor nutritivo superior al de los adultos.

Un par de vídeos:

Referencias a otros artículos sobre la Artemia:

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